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The seeds of change

Art can often reach where politics cant: a journey through Afghanistan

di Edoardo Malagigi
09 Marzo 2005

Foto di Edoardo MalagigiEdoardo Malagigi visited Afghanistan to research the working conditions of artists there. Here, he reports on some of the issues affecting artists living there, and on the planned Centre for Contemporary Art in Afghanistan, Kabul.

When a countrys identity and people have been defaced by war, its hard to imagine where to start recovering dignity. Perhaps one of the most startling truths emerging from this recovery process, is the role that art and culture play in reconnecting people to their core by rediscovering dignity beyond survival, towards freedom of expression and creative engagement with ones own community. In this respect, art can often reach where politics cant.

As part of my collaboration with Afghan artists and local Ministry of Culture officials, I was invited to lead workshops at the Faculty of Fine Arts and to visit the UN-led, School of Hope, both in Kabul, to assess the possibilities of contemporary art regeneration in Afghanistan. What I saw gave me sufficient motivation to try to independently explore the possibility of a project that could help rebuild what war had taken away in terms of cultural expression.

From the first few days, it was obvious that the countrys education system was in need of modernisation, particularly in the artistic department. Currently Afghanistan has four art institutions: two Fine Arts faculties located in Kabul and in Herat, which are subsidiaries of the Ministry of Higher Education; the Fine Arts school in Kabul, connected to the Ministry of Education, and an after-school arts programme for all ages in Kabul, which is part of the Ministry of Culture and Information.

Dia IndireUniversity students enter college through a competition and then, just like it happened in the military service in the 1950s, they are allotted a campus and a faculty. Few will be taught what they would have felt like studying; its easy to predict that, as a result, few will love their job later on.
Art students in Afghanistan are fighting the prospect of becoming artists only by a whim of the local bureaucracy. In this culture, teachers are viewed as sages, rather than professionals delivering a service.

Women and the liberation of customs are the true revolution in this quickly evolving country. I met with womens associations, where the need for self-sufficient enterprise is coupled with an incredible use of irony, especially in areas where gender equality is actively and politically promoted.

The will for knowledge and the drive to share experiences with the West is highest among students and young artists alike; speaking in classrooms with veiled girls sitting on chairs on one side and boys in jeans crouching on the carpet on the other side, we debated the issues artists deal with in Afghanistan.

It is a country where the average life expectancy is forty-six; with fifty per cent being less than eighteen and seventy per cent less than twenty-five, its the place with the worlds youngest population. In 1970, fifty per cent of the population was illiterate; this figure is currently eighty-six per cent. In Kabul people have been exposed to conflict and hardship; sixty per cent of households do not have electricity or running water.

Many young artists from various ethnic and cultural backgrounds are engaged in developing local and global cultural progress, through individual expression touching upon everyday life as well as the wider implications of the recent war. Artists in Afghanistan respond to their countrys current issues, but they feel the need to have a more solid base in order to contribute effectively and responsibly to Afghan and international culture. They need to have the means and possibility to communicate on an artistic level, cross-culturally from within Afghanistan and towards other countries.

As a result of these discussions, my visit to Afghanistan generated two distinct outcomes: the first was to assemble a body of work with a number of young artists exploring current issues of cultural displacement. With artists and organisers Rahraw Omerzad, Sislej Xhafa, Roya Ghiasy, Hashem Shareq, and Frederic Levrat, young artists Mohammad Hamid, Humayoon Omari and Sohrab Eshaq Zai had the opportunity to work with adequate equipment and technical support, which allowed them to feel free to explore every creative possibility necessary for their pieces. This led to the creation of new work on the themes of social change and the conflict between the pressure from the West and the reality of Afghanistan.

Foto di Edoardo MalagigiThe second outcome was to find a place for this work, which eventually emerged as a collaboration with the Ministry of Culture and Information, to constitute the Centre for Contemporary Arts in Afghanistan (CCAA) in Kabul, a place that will be used for exhibitions, archives, workshops and as an interface with the current arts education system. The Centre will organise workshops and lectures by various national and international contemporary artists, designers, writers, critics, curators, anthropologists, sociologists and architects. The CCAA will also offer media support and an international residency programme functioning as a catalyst of cultural exchange amongst Afghan artists and with other countries. At present, there is a need to find artists and professionals willing to share their knowledge and experience in exchange for a part to play in the cultural renaissance of a whole country.

Art is a major force in helping to influence a cultures progress as well as questioning and shaping social awareness. Throughout my stay, there was a strong sense that Afghan artists and people believe in art as the first step of post-war regeneration.



This article was first published in a-n Magazine, December 2004.' and would be nice to have something like 'a-n The Artists Information Company, a UK visual arts organisation publishes a-n Magazine and

Riportiamo di seguito in italiano una parziale rielaborazione dell'articolo: 

In Afghanistan si soffre per motivi diversi, uno dei quali lobsolescenza rende evidente quanto sia necessario un rinnovamento delle strutture formative, e in particolare dellistruzione artistica: gli studenti entrano alluniversit per concorso e poi, come per i militari italiani di cinquanta anni fa, vengono loro attribuite sede e facolt.

Nessuno si specializzer su quello che sente di voler fare, si potrebbe facilmente dire che nessuno amer in seguito il proprio lavoro; gli studenti darte stanno lottando per combattere lidea che si diventi artisti per volont amministrativa. Gli insegnanti sono considerati dei saggi e basta, non personale competente erogatore di un servizio, e si soffre ancora di cultura tribal-sovietica.

Le donne e laFoto di Edoardo Malagigi liberazione dei costumi sono la vera rivoluzione in questo paese, che si evolve man mano che metaforicamente si svela, man mano che si esprime in trasparenza. Gli incontri con le associazioni di donne sono sintomatici; il bisogno di autonomia dimpresa  si coniuga con lincredibile uso dellironia, proprio nelle aree ideali dove anche politicamente viene spinta la parit fra i sessi.

La voglia di conoscere e di fare esperienze con loccidente fra gli studenti altissima, e fa tenerezza parlare in aule dove da un lato stanno sedie con ragazze (con velo) e dallaltro tappeti con ragazzi in jeans. E eclatante che let media sia di 46 anni, il 50% abbia meno di 18 anni e il 70%meno di 25; il luogo con la popolazione pi giovane al mondo e soltanto il 14% sa leggere e scrivere, il 60% della citt non riceve corrente elettrica e acqua, eppure nel 1970 lanalfabetismo era al 50%.

Linvito a fare due lezioni alla Facolt di Belle Arti di Kabul e visitare le scuole della School of Hope mi hanno dato motivazioni sufficenti a muovermi con autonomia anche per esplorare la possibilit di realizzare un progetto d'aiuto ai bambini a cui guerra e luoghi comuni hanno rapito il gioco e il sorriso.
Durante quelle giornate ci sono stati sia i contributi al Workshop che la stesura del progetto del Centro dArte; due temi che mi parvero subito unemergenza culturale, un aiuto per spingere una situazione nascente e implementare relazioni fra linterno e lesterno del paese, fra civilt diverse.

Avrei cos ripercorso il principio, secondo il quale larte e la cultura possono fare quello che la politica non sa fare; forse una bella utopia, che voglio perseguire.

Cos stato e mi sono reso disponibile ad incontri ed elaborazioni di progetti, nel tentativo di costituire con Rahraw Omerzad, Sislej Xhafa, Roya Ghiasy, Hashem Shareq, Frederic Levrat e tre giovani artisti Mohammad Hamid, Humayoon Omari e Sohrab Eshaq Zai un primo corpo di opere che esprimessero istanze di cambiamento, una bandiera di libert e di rinascita in un paese difficile e martoriato dai conflitti.

Utile anche la collaborazione con il Ministro della cultura e dellinformazione, nellintento di costituire un contenitore fisico adibito ad esposizioni, archivio, meeting  e che abbia anche la funzione di scambio culturale fra realt artistiche diverse dello stesso paese.


Editing a cura di Indire Comunicazione

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